De oorzaak van de Vijfde ziekte is het parvovirus B19. Dit virus komt erg veel voor en verspreid zich via minuscule waterdruppeltjes in iemands adem. Wanneer deze druppeltjes door iemand anders worden ingeademd of op een andere manier in de mond komen, kan het virus zich in de keel gaan nestelen. Is het virus succesvol, dan veroorzaakt het de Vijfde ziekte.

Virus in de keel

Het parvovirus B19 kan zich alleen in de keel nestelen, waar het vervolgens de Vijfde ziekte zal veroorzaken. In de keel infecteert het de cellen en richt het schade aan. De schade die het virus aanricht, veroorzaakt vervolgens het ontstaan van de bekende rode vlekjes over de hele huid. De koorts die regelmatig optreedt bij de Vijfde ziekte wordt vooral veroorzaakt door het lichaam zelf. Het lichaam doet er alles aan het virus uit het lichaam te werken en verhoogd hiervoor de lichaamstemperatuur. Dit helpt bij de bestrijding van het virus, maar is wel vervelend voor de persoon zelf.

Verspreiding naar andere mensen

Het virus zal in de cellen van de keel zichzelf erg sterk gaan vermenigvuldigen. Als er eenmaal voldoende nieuwe virussen gecreëerd zijn, komen deze virussen vrij uit de cel in de keelholte. In de keelholte gaan de virussen in het vocht zitten dat in de keel zit. Bij de ademhaling, maar vooral ook bij het niezen en hoesten, komen kleine druppeltjes met hierin de virussen vrij in de lucht. Deze druppeltjes kunnen vervolgens bij nieuwe slachtoffers terechtkomen, die vervolgens weer geïnfecteerd kunnen raken met het virus. Zeker in slecht geventileerde ruimtes kunnen vochtdruppeltjes met hierin het virus lang blijven rondzweven.

Het virus zelf heeft vrij veel moeite met het infecteren van een nieuw persoon. Er zijn echter zoveel virussen gemaakt dat de kans op besmetting van andere personen vrij groot is. Wanneer iemand binnen het huishouden de Vijfde ziekte heeft, is de kans ongeveer 50% dat het virus wordt overgedragen op een ander persoon binnen het huishouden. Bij deze persoon kan het virus vervolgens weer de Vijfde ziekte veroorzaken en begint de cyclus van overdracht en ziekte opnieuw.